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El colonialismo digital

Es hora de hablar de Silicon Valley como una fuerza imperial y de lo que hay que hacer para resistir su poder.

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Archivo: Una valla publicitaria que anuncia la iniciativa Free Basics de Facebook, que fue prohibida en India por violar las leyes de neutralidad de la red, se ve en una foto fechada el 30 de diciembre de 2015 [Archivo: Danish Siddiqui / Reuters]
Archivo: Una valla publicitaria que anuncia la iniciativa Free Basics de Facebook, que fue prohibida en India por violar las leyes de neutralidad de la red, se ve en una foto fechada el 30 de diciembre de 2015 [Archivo: Danish Siddiqui / Reuters]

Las corporaciones de Silicon Valley están asumiendo el control de la economía digital en el Sur Global, y nadie está prestando atención. 

En Sudáfrica, Google y Facebook dominan la industria de la publicidad en línea, y se consideran una amenaza existencial para los medios locales. Uber ha capturado tanto de la industria tradicional de taxis que los conductores han sido bombardeados con gasolina en las «guerras de taxis sudafricanas». Batallas similares han estallado en Kenia .

Mientras tanto, Netflix no solo está alejando a los suscriptores de los servicios de televisión locales, sino que también están comprando contenido en África. El gigante de la transmisión es ahora la fuente número uno de tráfico de Internet en todo el mundo. 

En India, Facebook se vio obligado a cancelar su programa «Conceptos básicos gratuitos» que le dio al gigante de las redes sociales el control sobre la experiencia de Internet en los teléfonos móviles. Los indios protestaron porque el servicio profundizó el poder de monopolio de Facebook y los sometió a censura y vigilancia. Sin embargo, Facebook se está expandiendo en la mayoría de los países, incluida India, y Free Basics está activo en más de sesenta países. A través del proyecto, Facebook ha conservado su influencia en países como Kenia y Ghana .

Que esta pasando?

Las grandes corporaciones tecnológicas están causando estragos en el Sur Global. Hay una crisis en el ecosistema tecnológico, y se llama colonialismo digital .

¿Qué es el colonialismo digital?

Bajo el colonialismo clásico, los europeos despojaron a los pueblos nativos de sus tierras, explotaron su trabajo, ejercieron un gobierno extraterritorial y perpetuaron la dependencia y el saqueo a través del subdesarrollo estratégico. Corporaciones como la East India Company desempeñaron un papel fundamental en este proceso. En su búsqueda de ganancias y poder, los europeos se apropiaron y controlaron la infraestructura crítica, incluidos puertos, vías fluviales y ferrocarriles.

Según este acuerdo, las potencias imperiales diseñaron ferrocarriles para el saqueo de los imperios extranjeros: pasaron por alto las aldeas de las poblaciones indígenas y conectaron puestos comerciales y militares a los puertos marítimos. Los pueblos nativos fueron explotados para extraer materias primas, que fueron enviadas de regreso a Europa para su fabricación. Los excedentes de productos europeos inundarían las colonias, socavando la capacidad de la población indígena para desarrollar sus propias industrias locales. Las potencias coloniales desplegaron esta dominación de infraestructura en su vasto imperio.

Similar a la arquitectura técnica del colonialismo clásico, el colonialismo digital se basa en el diseño del ecosistema tecnológico con fines de lucro y saqueo. Si los ferrocarriles y las rutas comerciales marítimas eran las «venas abiertas» del Sur Global en ese entonces, hoy en día, la infraestructura digital toma el mismo papel: las corporaciones Big Tech usan software patentado, nubes corporativas y servicios de Internet centralizados para espiar a los usuarios, procesar sus datos y escupir servicios manufacturados a sujetos de sus feudos de datos. 

Por ejemplo, Google extrae datos de usuario de una variedad de fuentes (Búsqueda de Google, Mapas, Anuncios, servicios de ubicación de Android, Gmail) para proporcionarles una de las colecciones de información más ricas del planeta. A través de Open Handset Alliance y el control propietario de sus » aplicaciones asesinas «, aseguran que los datos del mundo fluyan a su nube corporativa. Luego procesan los datos para los servicios comerciales y de consumo.

Por lo tanto, las corporaciones tecnológicas han expandido sus productos en todo el mundo, extrayendo datos y ganancias de usuarios de todo el mundo mientras concentran poder y recursos en un país, los Estados Unidos (con China como un competidor en crecimiento). 

Los países más pobres están abrumados por los servicios y la tecnología fácilmente disponibles, y no pueden desarrollar sus propias industrias y productos que compitan con las corporaciones occidentales. También se les deja incapaces de proteger a su gente de la explotación.

¿Se puede responsabilizar a Big Tech?

El control sobre cómo funciona la tecnología forma la base del colonialismo digital. El software a menudo es propietario , lo que significa que los usuarios no pueden leer, modificar o compartir el código fuente. Esto les impide comprender y controlar cómo funcionan sus computadoras.

El público no puede responsabilizar a las corporaciones Big Tech si no pueden tomar medidas directas para cambiar la forma en que funciona su software.

Es por esta razón que el programador de software estadounidense Richard Stallman comenzó a abogar por el software libre y de código abierto a principios de la década de 1980. «Un programa no libre es un yugo, un instrumento de poder injusto», razonó Stallman.

A las personas se les debe dar la libertad de controlar sus computadoras, lo que requiere que tengan acceso al código fuente del software, el conjunto de instrucciones que le dice a su computadora qué hacer.

Las licencias de software libre están escritas para invertir el poder autoritario del software propietario: aseguran la libertad del usuario para usar, estudiar, modificar y compartir el software. Mantienen el software libre y abierto para todos y permiten la responsabilidad. 

Por ejemplo, Microsoft configura su sistema operativo Windows para espiar a sus usuarios . Si no estuviera bajo el control de propiedad de Microsoft, los piratas informáticos seguramente eliminarían sus servicios de espionaje y lanzarían una versión modificada y «libre de espías» de Windows para el público.

Sin embargo, el software libre por sí solo no es suficiente para proteger el interés público porque en los últimos años, el capitalismo de vigilancia ha dado lugar a servicios centralizados de Internet fuera del control del usuario. Las plataformas como Facebook funcionan como «intermediarios de información» que se interponen entre los usuarios finales. ¿Quieres enviar una foto a un amigo? Primero lo envía a Facebook, y luego su amigo lo descarga de Facebook.

Con el cambio a servicios centralizados administrados por gigantes corporativos, la vigilancia de los usuarios se disparó. La computación en la nube juega un papel clave. Si bien el software libre crea responsabilidad por el software que se ejecuta dentro de su propio dispositivo, no puede generar responsabilidad por los servicios en la nube administrados por corporaciones. Esto se debe a que el software se ejecuta en la computadora de otra persona (Facebook, Google, etc.). Las nubes corporativas despojan a las personas de la capacidad de controlar sus computadoras.

Los servicios en la nube proporcionan petabytes de información a las corporaciones, que usan los datos para entrenar sus sistemas de inteligencia artificial. AI utiliza Big Data para «aprender»: requiere millones de imágenes para «comprender» cómo reconocer, por ejemplo, la letra «A» en sus diferentes fuentes y formas. En este sentido, «los datos son el nuevo petróleo».

Cuando se aplica a los humanos, los detalles sensibles de la vida personal de las personas se convierten en un recurso increíblemente valioso que los gigantes tecnológicos están tratando de extraer sin cesar.

La concentración de datos es concentración de poder.

Los «efectos de retroalimentación» de Big Data empeoran la situación: aquellos que tienen más y mejores datos pueden crear los mejores servicios de inteligencia artificial, lo que atrae a más usuarios, lo que les proporciona aún más datos para mejorar el servicio, y así sucesivamente.

Los efectos de red , las economías de escala y los vastos recursos para infraestructura, capacitación y desarrollo de productos concentran aún más el poder corporativo. Silicon Valley puede contratar a los mejores ingenieros informáticos, comprar nuevas empresas y competidores, y presionar a los gobiernos para obtener favores.

Agregue a esto el hecho de que Internet es universal y las plataformas no son fáciles de restringir sin herramientas de censura draconianas como el «Gran Cortafuegos» de China, y tenemos una situación en la que Silicon Valley está concentrando el poder a nivel global.

Las compañías estadounidenses de Big Tech son tan dominantes fuera de los EE. UU. Como lo son dentro de él. Y con los mercados estadounidenses relativamente saturados, buscan colonizar los mercados emergentes .

Microsoft y Google, por ejemplo, están invirtiendo en esfuerzos para colocar su software en las aulas de Global South a través de programas como Microsoft Partners in Learning y Google Classroom. Esto engancha a los jóvenes en sus productos desde una edad temprana y sesga a los desarrolladores de software de Global South hacia sus ecosistemas de software. 

Las corporaciones de Big Tech también están construyendo sus propias granjas de servidores en países extranjeros para capturar mercados emergentes y cambiarlos hacia el modelo de Silicon Valley de una economía de nube centralizada.

Algunos comentaristas sostienen que para todos los problemas de Big Tech, ofrecen servicios valiosos. Un tropo común es que Facebook «conecta a los usuarios del mundo». Utilizando la misma lógica, la gente todavía alaba a los británicos por proporcionar ferrocarriles a los sujetos coloniales. El punto obvio es que estos sistemas fueron diseñados para la dominación, cuando podrían haberse construido para beneficiar a las comunidades locales. 

Al mismo tiempo, los países del Sur Global son menos capaces de proteger a sus pueblos de la explotación. Los países con poder, los Estados Unidos, los estados de la UE, Australia, son los que toman las decisiones en las compañías de Big Tech. 

Esto plantea un problema: los usuarios de todo el mundo están sujetos a las normas establecidas por las empresas con sede en los Estados Unidos. «Código es ley» en el sentido de que el código de computadora constituye una regulación privatizada que vincula a todos los usuarios. Si YouTube quiere bloquear, por ejemplo, el intercambio de contenido protegido por el uso justo, no hay mucho que las jurisdicciones extranjeras puedan hacer. 

Lo mismo ocurre con la regulación del habla, la moderación del contenido y la libertad de asociación: las principales redes sociales utilizan algoritmos y libros de reglas de los empleados para censurar el contenido, dar forma a lo que la gente ve en las noticias y determinar en qué activista y otros grupos sociales se les permite formar. sus plataformas

Esto significa que los usuarios fuera de los Estados Unidos están bajo el gobierno extraterritorial de facto de Silicon Valley.

¿Qué puede hacer el Sur global?

Si un sistema está diseñado para explotación y control, entonces necesita ser cambiado. Los ferrocarriles son geniales, pero eludir las aldeas locales para obtener el poder imperial no lo es. Si desea detener la explotación y la vigilancia, debe rediseñar estos sistemas. 

Un movimiento para combinar software libre y de código abierto con herramientas para volver a descentralizar Internet está intentando hacer precisamente eso. En 2010, el profesor de derecho de Columbia, Eben Moglen, anunció el proyecto FreedomBox : software gratuito que convierte los dispositivos informáticos en servidores personales que proporcionan la tecnología necesaria para ejecutar servicios en la nube sin un intermediario en control.

FreedomBox puede alojar redes sociales descentralizadas como Mastadon o GNU Social , así como servicios de correo electrónico y mensajería. Incorpora la opción de enrutamiento de cebolla Tor para proteger su privacidad y le permite almacenar sus datos en su dispositivo doméstico y acceder a ellos mientras viaja.

El proyecto FreedomBox incorpora importantes contribuciones de los desarrolladores principales Sunil Adapa y Joseph Nuthalapati. En los últimos meses, trabajaron con la ONG Swecha para implementar con éxito FreedomBoxes en doce aldeas indias .

El proyecto utiliza dispositivos antiguos para ofrecer conectividad WiFi a los aldeanos mientras les brinda servicios descentralizados y bloquea la vigilancia. El proyecto FreedomBox se está expandiendo a otras aldeas, y es de código abierto y construido para replicarse en todo el mundo. 

Iniciativas como FreedomBox de India deberían desarrollarse y ampliarse. En un estudio de factibilidad , los investigadores del MIT descubrieron que la descentralización de Internet es viable desde un punto de vista tecnológico. Hay desafíos, sin duda. El desarrollo está subfinanciado y hacer que millones de personas utilicen nuevos servicios podría ser difícil, pero no es imposible y su costo supera con creces sus beneficios.

La tecnología que es de código abierto y libre, interoperable y descentralizada se puede construir para que ninguna institución en cualquier parte del mundo pueda poseerla o controlarla. Esto aliviaría muchos problemas de jurisdicción territorial. Agregar nuevas herramientas legales para complementar una revisión del ecosistema digital fortalecería aún más los derechos digitales.

Combatir el colonialismo digital es importante no solo desde la perspectiva de la privacidad y los derechos de los usuarios individuales. En un momento en que la división global amenaza el medio ambiente y, con ella, nuestra propia supervivencia, no podemos permitirnos concentrar aún más la riqueza y el poder. Debemos asegurarnos de que la tecnología sirva a la gente del mundo, no a los intereses del uno por ciento.

Como advirtió el vicerrector de la Universidad de Wits en Sudáfrica , «las consideraciones sobre [las innovaciones tecnológicas] ni siquiera han entrado en el discurso público y estamos en riesgo colectivo de ser nuevamente víctimas de fuerzas y procesos económicos que escapan a nuestro control».  pesar de las excepciones , pocos están contemplando cómo funciona esto realmente.

Es hora de hablar de Silicon Valley como una fuerza imperial y tomar en serio los cambios fundamentales necesarios para detener el colonialismo digital.

Las opiniones expresadas en este artículo son propias del autor y no reflejan necesariamente la postura editorial de Al Jazeera.


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